Drone technology: the humanitarian potential

The use drones, or Unmanned Aerial Vehicles (UAVs), to carry out targeted killings in Afghanistan, Pakistan and Yemen has been one of the most controversial aspects of the ‘global war on terror’. Al Qaeda commanders and operatives have been ‘eliminated’ in remote drone operations that have also caused numerous civilian casualties. Doubts about the supposed efficiency of this technology must be added to others regarding the legality of their use according to international law. Nevertheless, drones seem to be here to stay.

The use of drones is widening in scope alongside technological developments, but their purposes are multiple. They are not always weapons systems; currently drones are a tool to monitor and track illegal drug routes in Mexico, Central America and the Caribbean, and their use is rising in other areas. Two of them are especially relevant in conflict and post-conflict settings: the possible use of drones as a tool in peacebuilding missions and in humanitarian action.

Continue reading the article, published in openSecurity. You can also follow them at Twitter: @open_security

¿Drones para el activismo?

Un último (de momento) uso potencial de los aviones no tripulados. Este escenario lo hemos desarrollado en la reciente simulación de WIKISTRAT “El futuro de los drones“.

drones

En este escenario se aborda el posible uso de drones por parte de organizaciones activistas y humanitarias, especialmente cuando se trata de fronteras poco seguras. ¿Suena a ciencia ficción? Es posible, pero no lo es, o probablemente no lo será en un futuro no muy lejano.

“Allí donde las organizaciones humanitarias, de derechos humanos o activistas de otro tipo no pueden operar de forma segura, debido a las condiciones de seguridad volátiles, o a que se les ha prohibido operar en un país en crisis, este escenario analiza el despliegue de drones para proporcionar bienes y ayuda a comunidades, organizaciones, y activistas locales. En esta situación, los drones se utilizan para transportar cargas limitadas pero importantes a través de fronteras hostiles (por ejemplo Corea del Norte), muy restringidas (por ejemplo, a la organización se le ha prohibido operar en este país), o en otras condiciones muy peligrosas debido a conflicto abierto u entornos peligrosos. Las cargas serán limitadas al principio, posiblemente a unos pocos kilos, y por tanto podrían restringirse a bienes de poco peso y tamaño (como medicinas, tabletas de cloro o semillas), dirigidos a apoyar a activistas locales (teléfonos, pequeños equipos informáticos o dinero) o utilizarse para actividades de seguimiento”.

¿Quieres leer más? La simulación completa está en Insights from the Wiki

Drones for activist organizations?

Let me briefly address another potential use of drones. This is an scenario developed in the framework of WIKISTRAT Simulation “The Future of Drones“.

drones

This scenario simulates the use of drones by humanitarian and activist organizations across hostile borders. Sounds like science fiction? Maybe but it is not, or it probably will be not in the near future. Insights from the scenario:

“Where humanitarian, human rights and other activist organizations are banned, cannot safely operate due to volatile security or environmental conditions, or are heavily restricted from operating in a distressed country, this scenario sees drones being deployed to deliver humanitarian and other necessary supplies to communities, organizations, and local activists.

Drones, in this instance, are used by humanitarian and other activist groups to deliver small but important cargoes across borders that are either hostile (e.g. Korean DMZ), heavily restricted (i.e. the group is banned from the country) or otherwise too dangerous due to ongoing conflict or hazardous environmental conditions. The cargoes delivered via drones by these organizations are at first not likely to exceed several kilograms and as such are likely to focus on small items intended to alleviate targeted humanitarian needs (e.g. medicines, chlorination tablets, or seeds), assist the activities of local activist organizations (e.g. phones, computers, information or money), or engage in monitoring activities.”

Wish to read more? Read the simulation in Insights from the Wiki!

¿Drones para la paz?

Los objetivos de este blog y los temas que quiero abordar son amplios, como ya he comentado. Así que a veces se abordan cuestiones amplias y complejas; otras veces intento dividir y tratar esos temas a partir de sus partes; y en otras ocasiones quiero ver aspectos muy concretos pero importantes, relacionados con la violencia y la construcción de la paz. Éste es uno de esos casos.

La pregunta que titula esta entrada puede resultar paradójica si identificamos los drones con aparatos que permiten matar a distancia, pero responde a algo que se está debatiendo y que ya tiene aplicaciones prácticas. Así que vayamos a por ello. ¿Pueden los aviones no tripulados contribuir a la construcción de la paz?

Avión no tripulado Predator de uso militar

Los drones y su desarrollo tecnológico están llamados a abrir debates en muchos aspectos de las relaciones internacionales. Su uso más polémico y conocido es que le da EE UU en el marco de la ‘guerra contra el terror’: asesinatos a distancia de líderes de Al Qaeda y otros grupos designados como enemigos. 

Este uso de los drones ya genera por sí solo muchos debates. Su uso para conducir “asesinatos selectivos”, ¿es legal o ilegal de acuerdo al DIH? ¿Cuál es su impacto en el derecho de los derechos humanos? ¿Qué impacto tiene su uso en las relaciones con las autoridades locales? ¿Qué ocurre cuando hay víctimas civiles?

EE UU ha sido el primero en desarrollarlos y utilizarlos con fines bélicos y sus defensores argumentan la “limpieza” de las operaciones y la ventaja de evitar bajas propias en combate. Pero pronto serán más baratos y accesibles. ¿Qué pasará cuando otros países dispongan de ellos y decidan utilizarlos de la misma forma? ¿Y cuando sean grupos armados no estatales los que lo hagan (rebeldes, crimen organizado, etc.)?

Las preguntas surgen también en otros ámbitos, ya que los drones están comenzando a utilizarse en misiones de paz y de ayuda humanitaria. Aquí también hay posiciones a favor y en contra, y los interrogantes son otros pero importantes. En misiones de paz, su uso principal sería recabar información sobre amenazas para permitir una respuesta más rápida. En derechos humanos, se plantea su uso para realizar vigilancia en zonas y países de difícil acceso. 

La información recabada por drones en misiones de paz, ¿se podrá utilizar para sustentar acusaciones de crímenes de guerra o contra la humanidad ante la Corte Penal Internacional? ¿Qué implicaciones, a su vez, podría tener esto de cara a futuras operaciones, humanitarias o de mantenimiento de la paz? ¿A quién se pedirá responsabilidad por la muerte de civiles si los drones recaban información sobre amenazas pero luego no se ejerce la protección? En último extremo, ¿puede la tecnología sustituir a la voluntad política de lograr la paz?

El Consejo de Seguridad de la ONU aprobó a principios de este año el uso de drones en el marco de la Misión en la RDC, para recabar información en tiempo real sobre potenciales ataques a civiles. Se trata de un buen caso de estudio ya que la MONUSCO es la misión más grande de la ONU con diferencia; tiene un mandato de usar la fuerza para proteger a los civiles, y el despliegue de drones representa una innovación. También plantea dudas, claro está. Si te interesa su uso en misiones de paz y esas dudas, te puede interesar este artículo que publiqué recientemente y que habla del tema.

¿Qué piensas tú?

Drones for Peace?

As I commented at the beginning of this blog, the scope is wide and the issues to be covered many. Maybe too much! To address them, sometimes I write about complex and far reaching topics, while others try to segment them in smaller parts. Finally there are aspects that are both concrete and important, all related to violence and peacebuilding. This is one of those cases.

The question at the title may appear as a paradox, if we identify drones just as a weapon for targeted (and distant) killings. But there are many other issues related to drones that are already subject to debate and becoming a practical tool in different situations. So, let’s go ahead: Can drones make a contribution to peacebuilding?

Military Drone Predator

The technological advancements related to drones are setting the pace for a multiplicity of debates in international relations. The most known and controversial use of drones is that of the US in the ‘war on terror’: targeted killings of leaders and militants of Al Qaeda and other groups designated as enemies.

This use of drones has raised an array of legal and ethical debates. The use of drones for targeted killings, is legal or illegal according to International Humanitarian Law? What is the impact on the Law on human rights? And what the impact on the relations with local authorities? What happens when they cause civilian casualties?

The US has been the first in developing and adopting this technology in war. Those who defend it argument that drones are accurate and allow ‘clean’ operations, with no casualties in one’s side. But as technology develops, they will be cheaper and accesible for many. What will this mean when other countries use them in the same ways? And when non State armed groups (rebels, organized crime and the forth) own them? 

Let’s take another point. Although it is only at first steps, drones are becoming a tool for peacebuilding missions and humanitarian operations. Here also are positions for and against, and the questions and doubts at stake are different but critical. In peacebuilding missions, their main use is the gathering of information about potential threats, something that would allow a quicker response. Drones have also been proposed for the monitoring of human rights in conflict or unsafe areas.

The information gathered by drones in peacebuilding missions, can be used to build complaints in the International Criminal Court? What are the implications of this possibility for future operations? Who will be responsible if information about threats to civilians is available in real time but protection is not guaranteed? And a last questions: can technology be a substitute for the political will to reach peace?

At the beginning of this year, the UN approved drones as a tool for the Stabilization Mission in the DRC (MONUSCO), to gather real time information about potential threats to civilians and monitoring smuggling activities. It is a good case study since MONUSCO is by large the biggest UN peace mission; it has a new mandate including the potential use of force for the protection of civilians, and drone deployment is a new avenue to explore. It also raises many doubts, of course.

If you are interested in the use of drones in peacebuilding, maybe you with to read this article that I published recently.

What is your opinion?